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At Issue

Natural resources, violence and misconceptions
by Diane Chesla

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" If you spend tens of millions of dollars per year in such a small area, everybody will love you .”    Nigerian community elder referring to a transnational corporation  

Nigeria has amassed some $300 billion in oil revenues over a 25 year period; yet, per capita income is less than $1 per day.  Approximately 90% of Angola’s revenues are from oil; yet, two-thirds of the population have no access to safe drinking water.  At the same time, the resource extraction industry has supported civil wars and been at the center of ethnic conflict, sabotage, hostage-taking and violent protests.

Is poverty, triggered by heavy dependence on the extractive sector, the root cause of violence in these cases?  Could subsequent events, like an oil spill, only spark latent frustrations?

What has been proven empirically is that, over time, the more a country depends on its natural resources, the lower its economic growth rate.  In 1995, a Harvard economist showed a growth rate of only 1.7% per annum for five resource-dependent countries (Angola, Kazakhstan, Iraq, Nigeria, Sudan and Venezuela) as compared to 4% for five similar but non-resource dependent countries (Tanzania, Bangladesh, Bolivia, Cambodia, Ethiopia and Peru).  The causes of poor economic growth in resource-rich nations are manifold.

The mere discovery and extraction of a mineral (or oil) in a country can be the start of economic problems.  Known as ‘Dutch Disease’ (a term originating in Holland that refers to the country’s economic crash of the late 1950s and sixties following the discovery of offshore gas), the rapid influx of revenue into an economy can have detrimental effects.  Inflation, for example, is one effect.  The squeezing out of other industries, manufacturing and agriculture in particular, is another.  The extent of the damage depends upon the decision-making strength of government. In Congo-Brazzaville, for example, the oil boom caused a decrease in production of coffee, cocoa and sugar as rural dwellers left plantations for the city in search of jobs in the oil industry.

The oil shocks of the seventies and accompanying high oil prices allowed unprecedented national spending in oil-rich countries like Nigeria.  However, the subsequent price crash on the oil market that followed in the eighties transpired into the accumulation of external debts and an abrupt end to social spending.  For oil-dependent nations (perhaps rich in other minerals), the opposite was true.  High oil prices devastated economies, and external debt soon began to mount.

In both cases, the World Bank implemented its infamous structural adjustment programs in the early 1980s.  Several of the loan conditions included a drop in salary for public servants and major negative alterations to social programs – education and health in particular.  Further, states were required to disengage from operations, and more liberalized regulations were implemented - allowing international companies greater control and sharing of revenue in the extractive sector. 

The combination of events bringing about economic deterioration within sub-Saharan societies has had the unenviable effect of furthering the gap between the rich and the poor.  Without an economic base or opportunities for economic prosperity, citizens have turned towards the underground market to conduct their affairs.  For the elites of nations, the only bodies to which they had (and continue) to be accountable to are foreign investors.  In other words, without accountability, the billion dollar industry of mining provides the incentive, for those with access, to divert revenue flows into their own pockets which is used, more often than not, to ensure their position of power within the country. In Equatorial Guinea’s budget, for example, $135 million (90% of foreign exchange export earnings) remains unaccounted for.  In Angola, where transparency is absent, $1 billion in oil revenues is missing every year.

I’ve briefly outlined the forces at play behind a resource-rich, yet impoverished, sub-Saharan African nation.  Minerals (or oil) are at the base of the economic dilemma, but other factors exacerbate the situation – namely poor governance, corruption, price fluctuations and international intervention.

Although I have now pointed out many of the causes of poverty within resource-rich states, I have yet to make the connection with violence.  Not to downplay the effects of oil spills, cyanide leaks, forced relocation (as examples of some of the negative implications of mining), but what I am suggesting is that these are flash points for underlying frustrations.

These underlying frustrations can be explained in terms of the relative deprivation theory.  The premise of this theory is that frustration and aggression build as expectations exceed reality.  The probability for violence is strongest in two situations.  First, the case where reality falls too far behind expectations; and, second, where reality improves for a time, therefore increasing expectations, but suddenly, the improvements drop off.  The key to understanding this theory is in comprehending that expectations are a completely subjective matter.  They may or may not have a base in reality.

Consider the scenario of a production company entering an African country to extract oil.  Whether that company drills in close proximity to a community or not, people are going to begin to make plans for a new future that will be based on an influx of revenues to support improved living conditions.  This might include perceptions of steady employment, with new infrastructure and social development.  These expectations would be feasible either through direct company initiatives or the payment of taxes and royalties to support national and/or local spending.

The reality is quite different.  First, who decides who benefits?  In the case of Nigeria, the resources buried beneath the ground belong to the central government.  What if the proceeds are not divided fairly among communities?  What if a portion of the proceeds are routinely squandered by elites and never make their way back into the community?  What if the World Bank makes a national loan conditional on the lowering of mining taxes and then the money for that loan is squandered or spent in another region?  What if a hospital or school is built but never stocked with supplies?   What if the only roads built are those that lead to the mines?

These are the realities of living in resource-rich countries and, combined with the negative economic effects of resource-dependency, they contribute to the unending cycle of poverty.  The point made here is that expectations of economic growth begin well before any drilling or digging activities by a transnational firm.

These perceptions of how life will improve with the influx of money into the economy do not meet reality and, in many cases, sharply diverge from that reality.  Over time, conditions only worsen and build on latent frustrations.  Thus an oil spill today may trigger a violent response from the community, but the frustration behind that violence started years ago.

With mining laws in Africa favouring the foreign investor (see: http://www.africafiles.org/articles/1361.asp ), and no improvements on transparency and corruption issues, problems of resource-fueled violence will only grow.

Of course, there is one obvious solution – make certain that expectations are in alignment with reality:

Dear African,

We are about to extract $2 billion in net revenues from your land.  Of this, we are only required to pay $60 million to your government who claims the land.  Do not expect any changes in your lifestyle, but do expect a spill or two over the 25-year lifespan of the mine.  Consider now how your village will look in 25 years, and work today on initiatives that will revamp the land when we leave.

Foreign Company   


Ressources naturelles, violence et fausses attentes
Diane Chesla

"Si vous investissez des dizaines de millions de dollars année après année dans un territoire restreint, tout le monde va vous aimer," ainsi s'exprime un aîné d'une communauté du Nigeria  au sujet d'une corporation trans-nationale.

Le Nigeria a récolté $300 milliards en revenus du pétrole au cours des 25 dernières années; mais le revenu moyen des Nigérians est de moins d'un dollar par jour. 90% des revenus de l'Angola viennent du pétrole; mais les deux-tiers de la population n'ont pas d'eau potable. Cependant, les compagnies qui exploitent le pétrole ont supporté les guerres civiles et sont au cœur des conflits ethniques, du sabotage, des prises d'otages et des manifestations tournant à la violence.

Est-ce que la pauvreté, suscitée par la dépendance outrancière du secteur pétrolier, est la cause qui déclenche la violence dans ces cas ? Est-ce que les événements subséquents, comme un bris d'oléoduc, ne sont que des déclencheurs d'une violence qui couvait à l'état latent.

Les statistiques prouvent éloquemment qu'au bout de la ligne, plus un pays dépend financièrement de ses ressources naturelles, plus son taux de croissance économique reste faible. En 1995, un économiste de Harvard a démontré que cinq pays dépendant uniquement de leurs ressources naturelles (Angola, Kazakhstan, Iraq, Nigeria, Soudan et Venezuela) montraient un taux annuel de croissance de 1.7%, comparé à un taux de 4% pour cinq pays semblables mais non-dépendants des ressources naturelles (Tanzanie, Bengladesh, Bolivie, Cambodge, Éthiopie et Pérou).

Le seul fait de découvrir des minéraux ou du pétrole et de se lancer dans leur exploitation peut déclencher de graves problèmes économiques. On appelle ce phénomène Dutch Disease, la maladie Néerlandaise, un terme faisant allusion à la Hollande et au désastre financier que connut ce pays à la fin des années '50 et '60 au lendemain de la découverte de réserves de gaz au large des côtes. L'influx subit de revenus dans une économie peut avoir des effets désastreux: l'inflation, par exemple, est l'un de ces effets. De même l'étouffement d'autres industries, en particulier les industries manufacturières et l'agriculture. L'étendue des dommages dépend de la vigueur des décisions gouvernementales prises pour parer au problème. Au Congo-Brazzaville, par exemple, l'explosion économique amenée par le pétrole a poussé les travailleurs ruraux à délaisser les campagnes pour aller chercher du travail dans le secteur pétrolier, provoquant un marasme dans la production du café, du cacao et du sucre.

Les soubresauts des années '70 dans l'industrie du pétrole et la hausse concomitante des produits pétroliers permirent à des pays riches en pétrole comme le Nigeria de se permette des dépenses d'une envergure sans précédent. Cependant la dégringolade des prix de marché du pétrole qui suivit dans les années '80 provoqua un accroissement phénoménal de la dette extérieure et un arrêt brusque des mesures sociales. Dans les pays dont l'économie dépendait du pétrole, mais qui étaient par ailleurs riches en minéraux, mais, c'est le contraire qui se produisit: le prix élevé du pétrole terrassa leur économie et leur dette extérieure se mit bientôt à grimper.

C'est pour le bénéfice des pays appartenant à ces ceux catégories que la Banque Mondiale mit en place au début des années '80 son infâme programme d'ajustement structural. Au nombre des conditions attachées aux prêts consentis aux pays, plusieurs comprenaient des diminutions de salaire pour les employés de l'état et des changements drastiques aux programmes sociaux, en particulier dans le domaine de l'éducation et de la santé. De plus, les états devaient se désister du contrôle des opérations, donnant aux compagnies internationales un contrôle plus strict des revenus dans le domaine minier ou pétrolier, et des conditions plus avantageuses pour leur partage.

La contingence de ces événements qui ont amené une détérioration économique dans les sociétés sud-sahariennes a eu l'effet désastreux d'accroître encore le fossé entre les riches et les pauvres. Dépourvus de base économique ou d'opportunités pour la prospérité économique, les citoyens se tournèrent vers le marché noir pour la conduite des affaires.  Pour les élites de ces pays, les seuls intermédiaires envers lesquels ils étaient et continuent d'être responsables sont les investisseurs étrangers.

En d'autres mots, n'étant redevable envers personne, l'industrie milliardaire des mines fournit aux gouvernants qui avaient la chance de voir l'argent leur passer à travers les doigts l'occasion rêvée pour aiguiller le flot des revenus dans leurs propres coffres, utilisés le plus souvent pour stabiliser leur position et leur emprise sur le pays. Par exemple, le budget de l'Afrique Équatoriale de Guinée ne fait aucune allusion à ce qui est arrivé à un montant de $135 millions, représentant 90% des gains en devises étrangères venant des exportations. En Angola, où il n'y a absolument aucune transparence, $1 milliard de revenus du pétrole disparaît chaque année.

J'ai brièvement exposé les forces en jeu à l'arrière plan d'une nation riche en ressources, mais appauvrie, de l'Afrique sud-saharienne. Les minerais, ou le pétrole, sont à la base du dilemme économique, mais d'autres facteurs encore enveniment la situation, comme la piètre gouvernance, la corruption, la fluctuation des prix et les pressions idéologiques ou politiques au niveau international.

J'ai fait allusion à plusieurs causes de la pauvreté au sein des états riches en ressources, mais il reste encore à montrer comment elles sont liées à la violence. Sans minimiser les effets des déversements d'huile pétrolière, des fuites de cyanure, des relocations forcées, qui ne sont que les plus importantes suites néfastes des forages, je considère que ces incidents ne constituent que l'étincelle qui fait exploser de plus graves ferments de frustrations sous-jacents.

Ces frustrations sous-latentes peuvent s'expliquer par le principe de la théorie de la carence relative. Le fondement de cette théorie est que les frustrations et l'agressivité s'accroissent au gré d'attentes démesurées par rapport à la réalité. Deux situations rendent la probabilité de violence encore plus grande. D'abord, dans le cas où la réalité ne correspond pas du tout aux attentes; en second lieu, lorsque la situation, s'étant améliorée au début, cesse soudain de "prendre du mieux". La clé qui permette de comprendre ce fait est la prise de conscience que les attentes sont chose complètement subjective. Elles peuvent voir un fondement dans la réalité, comme elles peuvent aussi ne pas en avoir.

Considérons le cas d'une compagnie pétrolière venant dans un pays africain pour exploiter le pétrole. Que le forage de la compagnie se trouve dans le voisinage d'une communauté ou non, les gens, se basant sur ce soudain apport de revenus pour espérer améliorer leurs conditions de vie, se mettent à faire des plans pour un futur doré. Leurs attentes peuvent inclure des emplois permanents, ainsi que de nouvelles infrastructures et des mesures de développement social. Attentes qui pourraient être réalisées, soit en vertu de l'initiative de la compagnie, soit par le paiement de taxes et de redevances pour supporter les dépenses nationales et/ou locales.

En pratique, les choses se passent de façon bien différente. En premier lieu, il faudrait savoir qui est en droit  de décider à qui le boom bénéficiera? Au Nigeria, c'est le gouvernement central qui est le propriétaire des ressources enfouies sous le sol. Qu'arrive-t-il si les revenus ne sont pas divisés équitablement parmi les communautés? Que se passe-t-il quand les revenus sont immanquablement accaparés par les élites et ne trouvent jamais le chemin du retour à la communauté? Ou si l'emprunt consenti au pays par la Banque Mondiale exige en contrepartie que les taxes pour le forage soient réduites, et qu'ensuite l'argent de cet emprunt est gaspillé ou encore dépensé dans une autre région? Ou bien si on bâtit un hôpital ou une école, mais sans les pourvoir de l'équipement nécessaire pour les rendre fonctionnels? Finalement, si les seules routes construites dans le secteur sont celles conduisant à la mine?

Dans la plupart des cas concrets, les attentes d'une amélioration des conditions de vie grâce à l'influx d'argent dans l'économie ne se réalisent pas; sans compter que, bien souvent, ces attentes n'étaient pas du tout réalistes au départ. Avec le temps, les conditions ne font que se détériorer et provoquent des frustrations couvant sous la braise. Ainsi, un bris d'oléoduc peut provoquer de la part de la communauté une réaction très violente; mais la frustration datait de très loin.

Le Site "http://www.africafiles.org/articles/1361.asp" contient d'amples illustrations du fait qu'en Afrique, les lois favorisent l'investisseur étranger; sans compter que les choses sont loin de s'améliorer en matière de transparence et de corruption. Il résulte de tout cela que les problèmes d'explosion de violence liés à l'exploitation des ressources naturelles ne peuvent qu'aller en empirant. Il reste, bien sûr, une solution – s'arranger pour que les attentes soient ajustées à la réalité:

Cher Africain,

Nous projetons d'extraire pour $2 milliards bruts de revenus de votre sol. De ce montant, votre gouvernement, comme "seul possesseur" du sol, ne nous demande qu'un maigre $60 millions en taxes. Ne vous attendez à aucun changement dans votre style de vie, mais prévoyez plutôt un ou deux bris d'oléoduc avec déversement d'huile pétrolière au cours des 25 années où la mine sera en opération,. Il faut de plus vous attendre à ce que  le village ait complètement changé de face au bout de ce temps. Nous vous conseillons donc de commencer dès maintenant à planifier les mesures à prendre pour revaloriser le sol une fois que nous serons partis.

Une Compagnie Étrangère   

Forum Discussion:

"I may have more to say on this issue, but the first thought that comes to mind is this: 'When will we hear more from Akinola on this issue and less on New West, gay rights etc.?'"

- David F. Watts
Fredericton, NB, Canada

"The exploitation of the inhabitants of areas where large natural resources have been found has been going on for at least a hundred years. The African examples are more glaring because corpoations have become more dominant in the past 50 years, plus the World Bank was not around when mines were being opened in Canada. This has added an aspect of institutional exploitation to Africa instead of "only" a capitalist exploitation of workers and local inhabitants seen in resouce communities across Canada."

- Shirley Rokeby
Nanaimo, BC, Canada

"Your article is definitely of interest and I love the cheeky bit about the letter to the Africans about lowering their expectations. In the case of Soyo (and possibly Cabinda, Angola) it is not only that the people in the area have had expectations for what would happen, it is that their standard of life has actually decreased over the production period. It would be interesting to talk to them about whether they had any expectations directly. I asked some questions (while in the field) that lead me to believe that they were expecting roads and such and more general development in the area - running water and electricity. However, the accompanying war has destroyed the schools and health posts that were in the area before and they have not been rebuilt. Now, perhaps this has to do with what you stated regarding government incentives to take the money for themselves? Reminiscent of Terry Lynn Karl's work (Bottom of the Barrell, Paradox of Plenty reports) in showing about decision-making processes as influenced by resource dependent economies.


"But, still, people maintain that the abundance of the area has been hurt by the production activities. E.g. 'My manioc no longer produces and the fish are being depleted because of oil production.'  I will say, however, that whitefly is often the reason for the manioc no longer being produced and industrial fishing could have something to do with the latter, but I'm going to have to do some research on environmental quality before having a say.


"What do the companies owe people at basic minimum though that your letter points out??? Respect.


"And this is certainly not there. I was told that I was the first American to walk the streets in Cabinda for years. Americans just take the helicopter from the airport to the base and never stop off in town, let alone walking. Cabindans think that Americans are afraid of them. There may be something to this.


"Hence, the Americans treat them as if they were dangerous and in a very disrespectful manner of course. It is a sad situation for these altogether warm and friendly people.


"Litereature on the resource curse tends to place the reasoning on economics, but expectations are so important and they are left out. Perhaps they are not rational choice enough!


"I think your point about expectations not only about who they are held by, but who is supporting them is interesting."


- Kristin Reed

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Disclaimer: Opinions expressed in this article are those of the writer(s) and not do necessarily reflect the views of the AfricaFiles' editors and network members. They are included in our material as a reflection of a diversity of views and a variety of issues. Material written specifically for AfricaFiles may be edited for length, clarity or inaccuracies.

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